23 de febrer de 2017

Els set mons de TRAPPIST-1

Crèdits de la il·lustració: NASAJPL-CaltechSpitzer Space Telescope, Robert Hurt (Spitzer, Caltech)

A escassos 40 anys llum de distància hi ha set mons que orbiten l’estrella nana ultrafreda TRAPPIST-1.
Al maig del 2016, els astrònoms que feien servir el Transiting Planets and Planetesimals Small Telescope (TRAPPIST) van informar del descobriment de tres planetes en el sistema TRAPPIST-1. Doncs bé, s’acaba d’anunciar que les confirmacions i els descobriments addicionals del Telescopi Espacial Spitzer, així com dels telescopis terrestres de l’ESO, han augmentat el nombre de planetes a set.
Tots els planetes de TRAPPIST-1 són rocosos i de mida similar a la Terra, de manera que la troballa suposa el tresor més gran de planetes terrestres mai detectat entorn d’una sola estrella. Com que orbiten molt a prop d’una petita i dèbil estrella, també podria haver-hi regions amb temperatures superficials que permetin la presència d’aigua líquida, un ingredient clau per a la vida. La proximitat a la Terra els converteix en els principals candidats per a futures exploracions telescòpiques de les atmosferes de planetes potencialment habitables.
Els set mons apareixen en aquesta il·lustració, una vista imaginada per un suposat potent telescopi proper a la Terra. Les mides i posicions relatives dels planetes estan dibuixades a escala de les observacions del Spitzer. Els planetes interiors del sistema transiten una estrella vermella i tènue de la grandària de Júpiter.