Anell de gel al voltant de Fomalhaut

Crèdits: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO), M. MacGregor; NASA/ESA Hubble, P. Kalas; B. Saxton (NRAO/AUI/NSF)

Per què hi ha un gran anell de gel al voltant de Fomalhaut?
Aquesta interessant estrella, fàcilment visible en el firmament nocturn, es troba a uns 25 anys llum; al seu voltant orbita almenys un planeta (Dagon) així com diversos discs de pols interiors. Més intrigant, potser, és l’anell exterior descobert per primera vegada fa uns 20 anys i que té un perfil interior extraordinàriament nítid.
La imatge recentment presentada pel Atacama Large Millimeter Array (ALMA) mostra aquest anell exterior amb un detall sense precedents, en color rosa i superposat a una imatge del Hubble del sistema Fomalhaut en color blau.
La teoria principal sosté que aquest anell va ser el resultat de nombroses i violentes col·lisions que impliquen cometes gelats i planetesimals (objectes components dels planetes), mentre que els límits de l’anell són causats per la gravetat de planetes encara no visibles. Si la teoria és correcte, els planetes interiors del sistema Fomalhaut són contínuament bombardejats per grans meteorits i cometes. L’últim atac d’aquesta mena sobre el nostre sistema planetari va passar fa quatre mil milions d’anys en un episodi anomenat gran bombardeig tardà.