Arp 87: una fusió de galàxies des del Hubble

Crèdits: NASAESAHubble Space Telescope. Processament: Douglas Gardner

És una dansa a mort. En el camí, mentre aquestes dues grans galàxies es baten en duel, un pont còsmic d’estrelles, de gas i de pols s’estén per més de 75.000 anys llum i les uneix. El pont és una forta evidència que aquests dos immensos sistemes estel·lars han passat l’un prop de l’altre i han experimentat violentes marees induïdes per la gravetat mútua. Com a evidència addicional, la galàxia espiral que es veu de cara a la dreta, també coneguda com a NGC 3808A, exhibeix molts cúmuls d’estrelles blaves i joves produïdes en un esclat de formació estel·lar. L’espiral retorçada que es veu de cantó a l’esquerra (NGC 3808B) sembla estar embolicada pel material que fa de pont entre les galàxies i envoltada per un curiós anell polar. Juntes, el sistema es coneix com a Arp 87 i està morfològicament qualificat de peculiar.
Si bé aquesta mena d’interaccions es produeixen durant milers de milions d’anys, les aproximacions repetides donaran lloc en última instància a la mort d’una galàxia en el sentit que, amb el temps, només en quedarà una. Tot i que aquest escenari sembla certament peculiar, es creu que les fusions galàctiques són habituals i que Arp 87 representa una etapa en aquest procés inevitable.
La parella Arp 87 és a uns 300 milions d’anys llum de distància a la constel·lació Leo. L’espiral que es veu de cantó a l’extrem esquerre sembla ser una galàxia més distant que no participa en la fusió en curs.