Corrents estel·lars i la galàxia de la Balena

Crèdits & CopyrightR Jay Gabany (Blackbird Observatory)
Col·laboració: David Martínez-Delgado (University of Heidelberg), et al.

NGC 4631 és una galàxia espiral que es troba a tan sols 25 milions d’anys llum de distància a la constel·lació del nord Canes Venatici. Aquesta galàxia, que es veu aquí de cantó, és similar en grandària a la Via Làctia. Per a alguns, la seva forma de falca deformada suggereix una arengada còsmica; per a altres, el seu sobrenom popular, la galàxia de la Balena.
Just per damunt del nucli polsegós i groguenc hi ha la galàxia companya NGC 4627 així com unes galàxies nanes recentment descobertes dins de l’halo de NGC 4631. Els tènues trets que hi ha per sota (i per damunt) de NGC 4631 s’identifiquen actualment com a corrents estel·lars de marea. Aquests corrents són romanents d’una galàxia nana satèl·lit pertorbats per les topades repetides amb la Balena que van començar fa uns 3,5 mil milions d’anys. La presència de corrents estel·lars de marea, fins i tot en les galàxies properes, és predita pels models cosmològics de la formació de galàxies, inclosa la nostra Via Làctia.