7 d'octubre de 2011

El cometa Hartley 2 navega

Crèdit & Copyright: Rolando Ligustri (CARA Project, CAST)
A principis del passat novembre, el petit però actiu cometa Hartley 2 (103/P Hartley) es va convertir en el cinquè cometa fotografiat de prop per una sonda espacial del planeta Terra.
El Hartley 2, que navega a través del Sistema Solar amb un període orbital de 6 anys, torna a ocupar els titulars astronòmics. Els recents mesuraments de l’Observatori Espacial Herschel indiquen que l’aigua detectada a la prima atmosfera d’aquest cometa o coma conté la mateixa proporció d’isòtop de l’hidrogen deuteri (a l’aigua pesada) que hi ha als oceans del nostre planeta.
Hartley 2 es va originar en una regió situada més enllà de l’òrbita de Neptú, el llunyà Cinturó de Kuiper, que és una mina de cometes gelats i de planetes nans. Com que la proporció de deuteri es relaciona amb l’entorn del Sistema Solar on es va formar el cometa, els resultats del Herschel indiquen que els cometes del Cinturó de Kuiper podrien haver contribuït amb quantitats substancials d’aigua als oceans de la Terra.
En aquest paisatge estel·lar del passat novembre, el cometa Hartley 2 apareix navegant a través de la constel·lació nàutica Puppis i lluint una atractiva coma verdosa. A sota del cometa hi ha els cúmuls oberts M 47 (a la dreta) i M 46 (a l’esquerra).