El cúmul de galàxies d’Hèrcules

Aquestes són les galàxies del cúmul d’Hèrcules, un arxipèlag d’universos illa que hi ha a tan sols 500 milions anys llum de distància. Aquest cúmul, també conegut com Abell 2151, està ple de gas i de galàxies espirals riques de pols on es formen estrelles, però conté relativament poques galàxies el·líptiques que no tenen gas i pols ni estrelles nounades associades.
Els colors d’aquesta imatge composta profunda indiquen les galàxies on es formen estrelles amb un color blau i les galàxies amb poblacions estel·lars més velles amb un to groguenc. La imatge abasta uns 3/4 graus del centre del cúmul, que corresponen a uns 6 milions d’anys llum a la distància estimada del cúmul. Els pics de difracció que envolten les estrelles més brillants en primer pla de la Via Làctia estan produïdes per les peces de suport del mirall del telescopi.
En aquesta vista moltes galàxies semblen estar xocant o fusionant-se, mentre que altres semblen distorsionades, cosa que evidencia que les galàxies del cúmul interactuen habitualment. De fet, el mateix cúmul d’Hèrcules es pot considerar el resultat de fusions en curs de cúmuls galàctics més petits; es creu que és similar als cúmuls galàctics joves que hi havia a l’Univers primerenc, molt més distant.