El grup galàctic Hickson 90

Crèdits: NASA; ESA, Hubble Legacy Archive. Processament: Oliver Czernetz

Explorant el firmament a la recerca de galàxies, l’astrònom canadenc Paul Hickson i els seus col·legues van identificar uns 100 grups compactes de galàxies, ara anomenats apropiadament Grups Compactes de Hickson (HCGs).
Aquesta nítida imatge del Hubble mostra un d’aquests grups galàctics, HCG 90, amb un detall sorprenent. Se sap que tres galàxies —aquí se’n veuen dues— estan interaccionant intensament: una polsegosa galàxia espiral estirada i distorsionada al centre de la imatge, i dues grans galàxies el·líptiques. La topada entre elles desencadenarà una frenètica formació d’estrelles. En una escala de temps còsmica, la batalla gravitacional donarà com a resultat la fusió de les tres en una sola gran galàxia. Actualment se sap que el procés de fusió constitueix una etapa normal de l’evolució de les galàxies com ara la nostra Via Làctia.
HCG 90 es troba a uns 100 milions d’anys llum de distància a la constel·lació del Peix Austral (Piscis Austrinus). A aquesta distància estimada, la fotografia del Hubble abasta uns 40.000 anys llum.
Els Grups Compactes de Hickson també permeten vistes gratificants als astrònoms amb telescopis de mida més modesta.