Els tresors amagats de M 78

Seria exagerat dir que M78 s’amaga en el cel nocturn del nostre planeta.
Situada a uns 1.600 anys llum de distància i enclavada en la constel·lació d’Orion, rica en nebuloses, aquesta vasta i lluminosa nebulosa per reflexió és ben coneguda pels observadors del cel amb telescopi.
Aquesta esplèndida imatge de M78 va guanyar el premi d’astrofotografia Tresors Ocults de 2010. Convocat per l’Observatori Europeu Austral (ESO), aquest premi repta als astrònoms aficionats per a que processin les dades dels fitxers astronòmics d’ESO a la recerca de joies còsmiques amagades.
L’obra guanyadora mostra sorprenents detalls de la blavosa M78 (al centre), rodejada de núvols foscos i polsosos, i acompanyada d’una nebulosa de reflexió més petita, NGC 2071 (a dalt a l’esquerra). Groguenca i més compacta, la nebulosa variable de McNeil, recentment descoberta, destaca a baix i a la dreta del centre de la imatge.
Obtinguda amb la càmera WFI d’ESO i el telescopi de 2,2 metres de La Silla, Xile, aquesta imatge cobreix un camp d’una mica més de 0,5 graus sobre el cel. A la distància estimada en què es troba M78, això correspon a un camp d’uns 15 anys llum.