Jàpet de Saturn: el satèl·lit pintat

Què ha passat a Jàpet, el satèl·lit de Saturn? Hi ha vastes seccions d’aquest món estrany que són fosques com el carbó i altres que brillen com el gel. Es desconeix la composició del material fosc, però els espectres en infraroig indiquen que segurament conté alguna forma fosca de carboni. Jàpet també té una insòlita serralada equatorial que fa que sembli una nou.
Per comprendre millor aquest satèl·lit aparentment pintat, el 2007 la NASA va dirigir la sonda Cassini que orbitava Saturn a sobrevolar-lo a uns 2.000 quilòmetres. Aquesta fotografia, feta des d’uns 75.000 quilòmetres, mostra l’hemisferi de Jàpet amb un detall sense precedents. L’enorme cràter d’impacte que es veu al sud abasta uns 450 quilòmetres i sembla superposat a un cràter de mida similar més antic. El material fosc cobreix progressivament la part més oriental de Jàpet i enfosqueix per igual els cràters i les terres altes. L’examen indica que el recobriment fosc de l’equador del satèl·lit fa menys d’un metre de gruix. Una explicació és que el material fosc és bàsicament brutícia que queda quan el gel relativament calent però brut se sublima. El recobriment inicial de material fosc podria haver resultat pintat, efectivament, per acreció de residus deixats per meteorits d’altres satèl·lits.