La superfície canviant de Betelgeuse

Crèdits: ESO, M. Montargès et al.

A més d’esvair-se, Betelgeuse canvia d’aspecte? Sí.
La famosa estrella supergegant vermella de la familiar constel·lació d’Orió és tan enorme que els telescopis terrestres poden resoldre la seva superfície, però amb dificultats.
Les dues fotografies preses amb el Very Large Telescope de l’Observatori Europeu del Sud mostren com era la superfície de l’estrella durant l’inici i el final de l’any passat. La primera fotografia mostra Betelgeuse amb una lluminositat molt més uniforme que la segona, mentre que la meitat inferior de Betelgeuse esdevé notablement més tènue que la superior. Actualment, durant els primers cinc mesos del 2019, les observacions d’aficionats mostren que Betelgeuse és lleugerament més brillant, mentre que en els últims cinc mesos l’estrella s’ha atenuat espectacularment. Aquesta variabilitat és segurament un comportament normal d’aquesta famosa supergegant variable, però la recent atenuació ha desencadenat de nou la discussió sobre quant de temps ha de passar perquè Betelgeuse esdevingui una supernova. Com que Betelgeuse es troba a uns 700 anys llum de distància, l’eventual supernova —probablement d’aquí a milers d’anys— serà un formidable espectacle nocturn, però no posarà en perill la vida a la Terra.