La taca més brillant de Ceres

Crèdits: NASAJPL-CaltechUCLA, MPS/DLR/IDA

El planeta nan Ceres, amb un diàmetre d’uns 950 quilòmetres, és l’objecte més gran del cinturó principal d’asteroides del Sistema Solar.
La càmera de la sonda Dawn, que des de març explora Ceres des d’una òrbita, ha revelat unes 130 misterioses taques brillants, la majoria associades amb els cràters d’impacte que hi ha repartits per la superfície altrament fosca del petit món.
Aquesta imatge en fals color, que combina les dades de l’infraroig proper i de la llum visible, mostra la taca més brillant que hi ha prop del centre del cràter Occator de 90 quilòmetres de diàmetre. Un estudi recent diu que les propietats de la llum reflectida per aquesta taca són consistents amb un tipus de sulfat de magnesi anomenat hexahidrita, també conegut pels habitants de la Terra com a sal d’Epsom. La boira que hi ha dins d’Occator també suggereix que aquest material salat podria ser el que queda quan la barreja de sal i aigua gelada es sublima a la superfície. Com que els impactes haurien exposat el material, les nombroses i àmpliament disperses taques brillants de Ceres indicarien la presència en el subsòl d’una mescla de gel i de sal.
A mitjans de desembre, la Dawn començarà a observar Ceres des de l’òrbita més propera.