L’halo de l’Ull de Gat

Crèdit & Copyright: R. Corradi (Isaac Newton Group), Nordic Optical Telescope

La nebulosa de l’Ull de Gat (NGC 6543) és una de les nebuloses planetàries més conegudes del firmament.
Les seves impressionants simetries es veuen en la regió central d’aquesta impressionant imatge en fals color, processada per revelar l’enorme però extremadament tènue halo de material gasós, de més de tres anys llum de diàmetre, que envolta la familiar nebulosa planetària més brillant. Elaborada amb les dades del Telescopi Òptic Nòrdic de les Illes Canàries, la imatge composta mostra una estesa emissió de la nebulosa.
Les nebuloses planetàries han estat considerades durant molt de temps com una fase final de la vida d’una estrella semblant al Sol. Tot i això, recentment, s’ha descobert que algunes planetàries tenen halos com aquest, format probablement a partir de material encès durant els episodis actius anteriors en l’evolució de l’estrella. Si bé es creu que la fase de nebulosa planetària dura uns 10.000 anys, els astrònoms estimen que l’edat de les parts filamentoses més externes d’aquest halo tenen entre 50.000 i 90.000 anys.