Lluna roja i feix verd

Crèdits & Copyright: Dan Long (Apache Point Observatory). Cortesia: Tom Murphy (UC San Diego)
Això no és una escena d’una pel·lícula d’efectes especials. El feix verd de llum i el disc lunar vermell són força reals, captats a la matinada del 15 d’abril.
El disc lunar enrogit és fàcil d’explicar: la fotografia es va fer durant l’eclipsi total de Lluna d’aquesta setmana. La Lluna eclipsada, immersa en l’ombra, reflecteix la llum vermella atenuada procedent de tots els capvespres i albes filtrats al voltant de les vores de la Terra, vista en silueta des d’una perspectiva lunar.
El feix verd de llum és en realitat un làser. Disparat des del telescopi de 3,5 metres de l’Apache Point Observatory que hi ha al sud de Nou Mèxic, la trajectòria del feix de rajos es revela a mesura que l’atmosfera de la Terra dispersa part de la intensa llum del làser. L’objectiu d’aquest làser és el retroreflector deixat a la Lluna el 1971 pels astronautes de l’Apollo 15. Determinant el temps que triga la llum del pols làser en retornar, l’equip experimental de la Universitat de Califòrnia a San Diego és capaç de mesurar la distància Terra-Lluna amb una precisió de mil·límetres i de proporcionar una prova de la Relativitat General, la teoria de la gravetat d’Einstein.
La realització d’aquest experiment amb làser durant un eclipsi total fa servir la Terra com una mena d’interruptor còsmic de llum. Amb la llum directa del Sol bloquejada, el rendiment del reflector és millor que quan és il·luminat per la llum solar durant una Lluna plena normal, un efecte cordialment conegut com a la maledicció de la Lluna plena.
Versió en català d'Astronomy Picture Of the Day