M 57: la nebulosa de l’Anell

Crèdits: NASA, ESA, i Hubble Heritage (STScI / AURA)- ESA / Hubble Collaboration
Llevat dels anells de Saturn, la nebulosa de l’Anell (M 57) és segurament el cèrcol celeste més famós.
Es creu que el seu aspecte clàssic està causat per la nostra perspectiva. La cartografia recent de l’estructura 3D de la nebulosa en expansió, basada en part en aquesta imatge del Hubble, indica que la nebulosa és un anell amb forma de donut relativament dens que envolta un núvol de gas brillant amb forma de pilota de rugbi. Aquesta vista des del planeta Terra mira cap avall l’eix major de la pilota, de cara a l’anell.
En aquest ben estudiat exemple de nebulosa planetària el material brillant no prové, per descomptat, de planetes. En lloc d’això, l’embolcall gasós són les capes externes expulsades per l’estrella moribunda que hi ha al centre de la nebulosa, originalment similar al Sol i actualment un minúscul forat de llum. La intensa llum ultraviolada d’aquesta estrella central calenta ionitza els àtoms del gas. A la imatge, el color blau del centre és de l’heli ionitzat, el color cian de l’anell interior és la resplendor de l’hidrogen i de l’oxigen, i el color vermellós de l’anell exterior és del nitrogen i del sofre.
La nebulosa de l’Anell fa aproximadament un any llum de diàmetre i es troba a 2.000 anys llum de distància.