M27: no és un cometa

Crèdits & Copyright: Bob Frank

Mentre caçava cometes en el firmament de França del segle XVIII, l’astrònom Charles Messier mantenia amb diligència una llista de les coses que trobava que, definitivament, no eren cometes. Aquest és el número 27 de la seva ara famosa llista de no cometes. Els astrònoms del segle XXI l’identifiquen com una nebulosa planetària, però tampoc és un planeta, tot i que amb un petit telescopi ho sembla.
Messier 27 (M27) és un excel·lent exemple de nebulosa d’emissió gasosa creada quan una estrella similar al Sol es queda sense combustible nuclear. La nebulosa es forma a mesura que les capes exteriors de l’estrella són expulsades a l’espai i els àtoms excitats per la llum ultraviolada intensa però invisible de l’estrella moribunda generen una resplendor observable. Aquest núvol de gas interestel·lar bellament simètric, conegut popularment com a la nebulosa Dumbbell, fa uns 2,5 anys llum de diàmetre i es troba a uns 1.200 anys llum de distància a la constel·lació Vulpecula.
Aquest impressionant composició posa de manifest detalls de la ben estudiada regió central així com característiques poc visibles i rares de l’halo exterior de la nebulosa. Incorpora imatges de banda ampla i de banda estreta enregistrades mitjançant filtres sensibles a les emissions dels àtoms d’hidrogen i d’oxigen.