M 31 versus M 33

Crèdits & Copyright: Rogelio Bernal Andreo (Deep Sky Colors)
Separades per uns 14 graus (28 llunes plenes) en el cel del planeta Terra, les galàxies espirals M 31 (a l’esquerra) i M 33 formen part del Grup Local, juntament amb la nostra galàxia, la Via Làctia.
Aquesta composició d’imatges de telescopi capta detalls en colors de l’estructura espiral de les dues galàxies massives veïnes que semblen equilibrar-se a banda i banda de la resplendent Mirach, l’estrella beta de la constel·lació d’Andròmeda. En realitat, però, M 31, la galàxia d’Andròmeda, es troba a 2,5 milions d’anys llum de distància i M 33, la Galàxia del Triangle, també a uns 3 milions d’anys llum. Mirach, a 200 anys llum del Sol, es troba dins de la Via Làctia, juntament amb els tènues núvols de pols a la deriva que hi ha a tan sols uns centenars d’anys llum per sobre del pla galàctic.
Tot i que semblen molt separades, M 31 i M 33 estan entrellaçades per una abraçada gravitatòria. Els radioastrònoms han trobat indicis d’un pont de gas hidrogen neutre que podria connectar-les i que provaria que en el passat es va produir una topada. Les simulacions gravitatòries prediuen que, milers de milions d’anys en el futur, la Via Làctia, M 31 i M 33 patiran topades i fusions.