M 33: la galàxia de Triangulum

La petita constel·lació septentrional Triangulum alberga la magnífica galàxia espiral M 33, coneguda popularment com la galàxia del Molinet o, simplement, la galàxia del Triangle. M 33 té un diàmetre de més de 50.000 anys llum i és la tercera galàxia més gran del Grup Local de galàxies després de la d’Andròmeda (M 31) i de la nostra Via Làctia. A uns 3 milions d’anys llum de la Via Làctia, es creu que M 33 és una galàxia satèl·lit de la galàxia d’Andròmeda; per això, els astrònoms imaginen que cada galàxia té segurament una fantàstica vista del sistema estel·lar de l’altra espiral.
Pel que fa a la vista des de la Terra, aquesta nítida composició mostra els cúmuls d’estrelles blaves de M 33 així com les regions rosades de formació estel·lar que dibuixen els braços espirals relaxadament recaragolats de la galàxia. De fet, la cavernosa NGC 604 és la regió de formació d’estrelles més brillant que es veu aproximadament a la posició de rellotge de la 1 des del centre de la galàxia. La ben mesurada població d’estrelles variables de M 33 ha contribuït, com M 31, a fer d’aquesta espiral un patró còsmic per establir l’escala de distàncies de l’Univers.