M57: la nebulosa de l’Anell

Llevat dels anells de Saturn, la nebulosa de l’Anell (M57) és segurament la banda celeste més famosa. Es creu que el seu aspecte clàssic és degut a la nostra perspectiva. La cartografia recent de l’estructura 3D de la nebulosa en expansió, basada en part en aquesta nítida imatge del Hubble, indica que la nebulosa és un anell amb forma de dònut relativament dens embolicat al mig per un núvol de gas brillant amb forma de pilota de rugbi. Des de la Terra es veu l’eix llarg de la pilota, de cara a l’anell. En aquest exemple ben estudiat de nebulosa planetària, el material brillant no prové dels planetes. En lloc d’això, l’embolcall gasós representa les capes més externes expulsades per una estrella moribunda que abans era com el Sol i ara és una petita pinzellada de llum al centre de la nebulosa. La intensa llum ultraviolada procedent d’aquesta estrella central ionitza els àtoms del gas. La nebulosa de l’Anell fa aproximadament un any llum de diàmetre i es troba a uns 2.000 anys llum de distància.