NGC 4651: la galàxia del paraigua

La galàxia espiral NGC 4651 es troba a tan sols 62 milions d’anys llum de distància a la septentrional i ben empolainada constel·lació de Coma Berenices.
Aquest univers illa de la grandària de la nostra Via Làctia exhibeix una certa estructura en forma de paraigua que sembla estendre’s (cap a l’esquerra) uns 100 mil anys llum més enllà del brillant disc galàctic. Se sap que aquest paraigua gegantí està compost per corrents estel·lars de marea, és a dir, extensos senders d’estrelles gravitacionalment buidats per una galàxia satèl·lit més petita. La petita galàxia es va anar fragmentant a mesura que oscil·lava endavant i endarrere en òrbites excèntriques a través de NGC 4651.
El petit quadre inclós en la imatge mostra un zoom al nucli romanent d’aquesta galàxia més petita, identificada en una extensa exploració del sistema feta mitjançant les dades dels grans telescopis Subaru i Keck que hi ha a Mauna Kea. El treball, iniciat per una notable col·laboració entre astrònoms aficionats i professionals amb l’objectiu de visualitzar les febles estructures que hi ha al voltant de les galàxies brillants, suggereix que fins i tot en les galàxies properes els corrents estel·lars de marea són indicadors de fusions galàctiques. El resultat s’explica pels models de formació de galàxies, que també s’apliquen a la nostra Via Làctia.
Versió en català d'Astronomy Picture Of the Day