NGC 7293: la nebulosa de l’Hèlix

A escassos 700 anys llum de la Terra, a la constel·lació Aquarius, una estrella similar al Sol s’està morint.
Els últims milers d’anys d’aquesta estrella han produït la nebulosa de l’Hèlix (NGC 7293), un exemple proper i ben estudiat de nebulosa planetària, típica de la fase final de l’evolució estel·lar.
Per obtenir aquesta vista profunda de la nebulosa han calgut 28,5 hores de temps d’exposició. Combinant les dades de banda estreta procedents de les línies d’emissió dels àtoms d’hidrogen en vermell i dels àtoms d’oxigen en tons blau-verd, la imatge mostra els extraordinaris detalls de la regió més interior i brillant de l’Hèlix, d’uns tres anys llum de diàmetre, així com l’halo exterior més tènue que fa que la nebulosa s’estengui per més de sis anys llum. El punt blanc que hi ha al centre de l’Hèlix és l’estrella central calenta d’aquesta nebulosa planetària.
A primera vista l’Hèlix sembla una nebulosa simple, però actualment se sap que té una geometria sorprenentment complexa.