Pell de guineu, unicorn i arbre de Nadal

Els núvols de gas hidrogen brillant omplen aquest paisatge celeste de la tènue però fantasiosa constel·lació Monoceros o de l’Unicorn. Aquest complex de gas i de pols —una regió de formació estel·lar catalogada com a NGC 2264— es troba a uns 2.700 anys llum de distància i és una barreja de nebuloses d’emissió vermelloses excitades per l’energètica llum procedent de les estrelles acabades de néixer i núvols de pols interestel·lar fosca. Quan els núvols de pols són a prop de les estrelles joves i calentes també reflecteixen la llum estel·lar i formen nebuloses de reflexió blaves.
La imatge és una composició de fotografies telescòpiques que ocupa 3/4 de grau (gairebé 1,5 llunes plenes) i abasta 40 anys llum a la distància de NGC 2264. Inclou un elenc de personatges còsmics com ara la nebulosa Pell de Guineu amb la seva polsegosa i enrevessada pell (just a l’esquerra del centre), la brillant estrella variable S Monocerotis immersa en la boirina blavosa (a la dreta de la Pell de Guineu) i la nebulosa Con que apunta cap avall des de la part superior de la imatge.
Les estrelles de NGC 2264 també es coneixen com el cúmul estel·lar Arbre de Nadal. La forma triangular de l’arbre traçada per les estrelles té la punta a la nebulosa Con. La base més àmplia de l’arbre està centrada prop de S Monocerotis.