Pell de guineu, unicorn i arbre de Nadal

Uns núvols de gas d’hidrogen brillant omplen aquest paisatge de la constel·lació discreta però fantasiosa de Monoceros, l’Unicorn. Aquesta regió de formació estel·lar situada a uns 2.700 anys llum de distància i catalogada com a NGC 2264 és una complexa mescla de gas i de pols còsmiques on es barregen nebuloses d’emissió vermellosa excitades per la llum energètica de les estrelles nounades amb núvols de pols fosca interestel·lar. Quan els núvols de pols enfosquidora són a prop de les estrelles calentes i joves que també reflecteixen la llum de les estrelles, es formen nebuloses de reflexió blaves.
La imatge telescòpica abasta uns 3/4 graus (o gairebé 1,5 llunes completes) que cobreix 40 anys llum a la distància de NGC 2264. L’elenc de personatges còsmics inclou la nebulosa de la Pell de Guineu, la pell polsosa que es troba prop de la part superior, l’estrella variable S Monocerotis immersa en la broma blava prop del centre, i la nebulosa del Con que apunta des del costat dret de la imatge. Les estrelles de NGC 2264 també es coneixen com al cúmul estel·lar de l’Arbre de Nadal; aquí es veu la forma triangular de l’arbre. Il·luminat per les estrelles més brillants, té el seu àpex a la nebulosa del Con. La base més àmplia de l’arbre està centrada prop de S Monocerotis.