Saturn: el brillant Tethys i els antics anells

Quina edat tenen els anells de Saturn? Ningú n’està segur del tot.
Una possibilitat és que els anells es van formar recentment en la història del Sistema Solar, potser fa tan sols uns 100 milions d’anys, quan un objecte de la mida de la Lluna es va trencar a prop de Saturn.
L’evidència de la joventut dels anells inclou una anàlisi de l’estabilitat dels anells i el fet que els anells siguin tan brillants i relativament poc afectats pels nombrosos impactes de petits meteorits foscos.
Una evidència més recent, però, planteja la possibilitat que alguns dels anells de Saturn tinguin milers de milions d’anys d’antiguitat i, per tant, siguin gairebé tan antics com el mateix Saturn.
L’examen de les imatges de la sonda Cassini que orbita Saturn indica que algunes de les partícules dels anells de Saturn temporalment es van amuntegar i xocar entre si de manera que, efectivament, van reciclar les partícules dels anells portant-hi gel fresc i brillant.
La fotografia mostra els anells de Saturn captats amb els seus colors autèntics a finals d’octubre per la sonda Cassini. Per davant dels anells més foscos es veu el brillant i gelat Tethys, un satèl·lit de Saturn segurament abrillantat per una pluja sorrejada de gel procedent del satèl·lit germà Enceladus.
Versió en català d'Astronomy Picture Of the Day