Saturn: ombres d’un rellotge de Sol estacional

Els anells de Saturn constitueixen un dels rellotges de Sol més grans coneguts. Però aquest rellotge de Sol només indica l’estació de Saturn, no l’hora del dia.
El 2009, durant l’últim equinocci de Saturn, els fins anells de Saturn no van projectar gairebé cap ombra, ja que el pla dels anells apuntava directament al Sol. Quan Saturn va continuar la seva òrbita al voltant del Sol, les ombres dels anells, projectades sobre el sud, es van fer cada vegada més àmplies. Aquestes ombres no són fàcilment visibles des de la Terra ja que, des del nostre punt de vista proper al Sol, els anells sempre les tapen.
La imatge va ser captada el passat agost per la sonda Cassini, actualment en òrbita al voltant de Saturn. Els anells apareixen com una barra vertical a la dreta de la imatge. El Sol, que es trobaria lluny a la part superior dreta, il·lumina els anells i projecta ombres complexes i fascinants sobre el sud de Saturn, a l’esquerra de la imatge.
La Cassini explora Saturn i els seus anells i satèl·lits des de 2004. S’espera que continuï fent-ho almenys fins 2017, quan es produeixi la màxima elongació de les ombres del planeta.