Tractor gravitatori

Crèdit & Copyright de la il·lustració: Dan Durda (FIAAA, B612 Foundation)
Com es podria canviar la trajectòria d’un asteroide que amenacés la Terra?
Una possibilitat és un tractor gravitatori, o sigui, una sonda espacial massiva que fes servir la gravetat com un cable de remolc, tal com es mostra en aquesta il·lustració.
En l’escenari hipotètic elaborat el 2005 per Edward Lu i Stanley Love, del Johnson Space Center de la NASA, una sonda nuclear-elèctrica de 20 tones remolca un asteroide de 200 metres de diàmetre simplement navegant a prop d’ell.
Els propulsors d’ions de la sonda estan inclinats cap a fora de la superfície. El seu impuls lleu però constant alteraria de manera gradual i predictible la trajectòria del remolcador i l’asteroide, acoblats per l’atracció gravitatòria mútua. Tot i que sona a ciència ficció, els propulsors d’ions ja impulsen sondes actuals.
Un avantatge de fer servir un tractor gravitatori és que podria funcionar independentment de l’estructura de l’asteroide. Amb prou temps per endavant, un tractor gravitatori podria desviar la trajectòria d’un asteroide en curs de col·lisió el suficient per evitar el planeta Terra.