Ultima Thule és sorprenentment pla

Crèdits de la il·lustració: NASA, JHU’s APL, SwRI

Ultima Thule no és l’objecte que la humanitat pensava que era el mes passat. Quan la sonda New Horizons va sobrevolar l’asteroide distant Ultima Thule (nom oficial: 2014 MU69) a principis de gener, les primeres imatges mostraven dos lòbuls circulars que, un cop extrapolats en 3D, se suposava que eren més o menys esfèrics. De tota manera, les anàlisis de les fotografies recentment enviades, com ara les preses poc després de la màxima aproximació, mostren que les estrelles eclipsades reapareixen abans del previst. L’única explicació possible és que aquest objecte del cinturó de Kuiper, de 30 quilòmetres de longitud, té una forma 3D diferent de la que es creia fa tan sols unes setmanes. En particular, com mostra la il·lustració, sembla que el lòbul més gran (Ultima) s’assembla més a una magdalena que a una esfera, i que el lòbul més petit (Thule) s’assembla a una nou bonyeguda. La incertesa restant pel que fa als contorns s’assenyala amb les línies blaves. La informació de la nova forma indica que la gravetat, que contrau els cossos més massius en esferes, ha jugat un paper menys important del que es pensava en la formació dels lòbuls d’Ultima Thule.
La sonda New Horizons segueix a Ultima Thule després de sobrevolar Plutó a mitjans de 2015, i continua enviant-ne dades i imatges.