Una pell de guineu, un unicorn i un arbre de Nadal

Crèdit & Copyright: Greg Gurdak
Què tenen en comú les següents coses: un con, una pell de guineu i un arbre de Nadal? Doncs que totes apareixen a la constel·lació de l’Unicorn (Monoceros).
La fotografia mostra una regió de formació estel·lar catalogada com a NGC 2264, un complex batibull de gas i de pols que es troba a uns 2.700 anys llum de distància i que barreja les nebuloses d’emissió rogenques excitades per la llum procedent de les estrelles acabades de néixer amb els núvols foscos de pols interestel·lar. Quan els núvols de pols normalment enfosquidors es troben a prop de les estrelles joves i calentes també reflecteixen la llum estel·lar i formen nebuloses de reflexió blaves.
La imatge abasta més de tres vegades el diàmetre d’una Lluna plena, més de 100 anys llum a la distància de NGC 2264. L’elenc de personatges còsmics comprèn la nebulosa de la Guineu, la pell enrevessada de la qual es troba a la part inferior dreta, la brillant estrella variable S Mon que apareix just per damunt de la Pell de la Guineu, i la nebulosa del Con a l’esquerra. Atesa la seva distribució, les estrelles de NGC 2264 també es coneixen com el cúmul estel·lar Arbre de Nadal.