El Quintet de Stephan

Crèdits: Hubble Legacy Archive, ESA, NASA; Processament: Al Kelly
En aquesta atractiva imatge, elaborada a partir de dades extretes de l’extens Hubble Legacy Archive, apareix el primer grup compacte de galàxies identificat, el Quintet de Stephan.
A uns 300 milions d’anys llum de distància, només quatre d’aquestes cinc galàxies es troben realment atrapades en una dansa còsmica d’encontres repetits. Però la que falta és fàcil de detectar.
Les galàxies que interactuen, NGC 7319, 7318A, 7318B i 7317, tenen en general un to groguenc. A més, tendeixen a tenir braços i cues distorsionats creats sota la influència de les perturbadores marees gravitatòries. Però la galàxia predominantment blava, NGC 7320, és més a prop, a tan sols 40 milions d’anys llum, i no és part del grup en interacció.
El Quintet de Stephan es troba dins dels límits de la constel·lació Pegasus. A la distància estimada del quartet de galàxies que interactuen, aquest camp de visió abasta uns 500.000 anys llum. Però una mica més enllà d’aquest camp, per sobre i a l’esquerra, els astrònoms poden identificar una altra galàxia, NGC 7320C, que també es troba a 300 milions d’anys llum de distància. Incloure-la portaria al quartet en interacció a la condició d’autèntic quintet.