El cometa 46P/Wirtanen

Crèdit & Copyright: Alex Cherney (Terrastro, TWAN)

El cometa periòdic 46P/Wirtanen és actualment el cometa més brillant del firmament nocturn, però és massa tènue per observar-lo a ull nu. Des de llocs amb el firmament fosc, però, podria fer-se visible a ull nu, ja que la seva llarga òrbita de 5,4 anys l’aproxima el màxim a la Terra i al Sol a mitjans de desembre. La seva coma esfèrica, fluorescent a la llum solar, fa aproximadament la meitat de la grandària angular d’una Lluna plena en aquesta vista telescòpica presa el 7 de novembre des de l’hemisferi sud. El cometa es trobava aleshores a uns 2 minuts llum, o sigui 35 milions quilòmetres, dels telescopis terrestres. La coma verdosa vista aquí fa uns 150.000 quilòmetres de diàmetre, aproximadament la grandària de Júpiter. Les imatges digitals també revelen una cua molt tènue que s’estén en diagonal cap a una galàxia de fons llunyana que hi ha a la part superior esquerra. Com a visitant habitual del Sistema Solar interior, el cometa 46P/Wirtanen va ser l’objectiu escollit per la missió Rosetta de l’ESA d’exploració d’un cometa.