L’extraordinària espiral de LL Pegasi

Crèdits: ESAHubbleR. Sahai (JPL), NASA

Què és el que va crear l’estranya estructura espiral de l’esquerra? Ningú n’està segur, però segurament està relacionat amb una estrella d’un sistema binari que està entrant en la fase de nebulosa planetària, quan expulsa la seva atmosfera exterior.
L’enorme espiral fa un terç d’un any llum de diàmetre i dóna quatre o cinc voltes completes amb una regularitat sense precedents. Atès el ritme d’expansió del gas en espiral, apareix una nova capa aproximadament cada 800 anys, el temps que triguen les dues estrelles a orbitar l’una a l’altra. El sistema estel·lar que la va crear es coneix habitualment com a LL Pegasi, però també AFGL 3068. La insòlita estructura està catalogada com a IRAS 23166+1655.
La fotografia va ser presa en llum propera a l’infraroig pel Telescopi Espacial Hubble. La raó per la qual l’espiral brilla és un misteri; la hipòtesi més acceptada és que reflecteix la llum d’estrelles properes.